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矽谷新創產業 環保森林葬
 

任何人都有一天要面對死亡,而這一次,為了開發商機,矽谷找上了死亡。

撰文◎鍾一鳴

加州的矽谷,是美國新創產業的根據地,最近有一家公司特別引人矚目,它是「善地森林(Better Place Forests)」公司,他們希望改變一般美國人喪葬的習慣與方式,並因此獲利。

紐約時報引述該公司執行長桑迪·吉布森(Sandy Gibson)所說,「墓地太貴了,我知道,肯定有更好的選擇!」

突破美國對傳統殯葬業的管制

由於美國對殯葬業的監管非常嚴格,同時有著來自宗教、道德及環境因素的影響,殯葬業在美國的發展極為受限,於是善地森林公司想到了另一個方式,他們買下森林,並簽下保護協議,保證這塊森林永遠不會被開發,再把樹葬的權益賣給客戶。

吉布森的父母很早就離開人世,而他父母的墓地,是在墓園嘈雜的一個角落;「我記得他們離世時的景象,我記得葬禮,我記得他們長眠之地的樣子。」他甚至說,「那個糟糕的墓地,糟糕到令人發笑,這點一直讓我耿耿於懷。」

2015年,他辭去了工作,想要建造更好的墓園。吉布森說,「我跟投資人推銷這個的時候,很多人都取笑我。……人們不習慣,也不喜歡思考身後的問題」。

而在2019年6月前,該公司已經募集到了1200萬美元的創投基金,在加州開闢了兩處森林,並預計在美國其他州開發到4個地點,並且已經銷售了數千棵樹木。

除了環保的概念得到客戶認同外,相對於傳統墓地,森林葬則比較不受到管制,例如森林葬允許墓主與寵物合葬。吉布森說,「寵物是件大事,客戶常常希望自己的骨灰能跟寵物的骨灰混在一起。
這是你的樹,每個家庭成員都有權利與你一起。」同時,「你將是這片森林的創建者。」

然而,這會造成法律上的問題嗎?加州公墓及殯葬局(Cemetery and Funeral Bureau)的發言人班·德西(Ben Deci)說,「他們只是買下了大片的森林,允許人們撒上骨灰,然後告訴他們的客戶,這棵樹以後就是你的。這樣做,並不需要得到我們批准。」德西先生表示,善地森林公司的經營並未違法,也不受該局的管制。

買棵樹墓地 費用自3000美元起跳

領養一棵樹木作為未來墓地的費用不等。目前的價格,如果選擇普通樹木或剛栽植的小樹,大約在3000美元左右;要在一棵老紅杉下永眠,則需要30000多美元;如果客戶不在乎與陌生人永遠共存,則只需要最基本的970美元(不包括火化費用)。

在舊金山灣區,一個傳統的葬禮及土葬墓地的花費,大約在15000到20000美元之間;門洛·帕克殯葬服務公司(Menlo Park Funerals)的經營者歐康納(John O' Connor)說,他有90%的客戶都選擇火化。

對於森林葬的方式是否會顛覆殯葬市場,歐康納先生則有所質疑,「很多客戶自己撒骨灰。他們晚上開車出去,到家人喜歡的公園,將骨灰撒下,喝杯香檳與他告別;然後每次經過這個公園,他們會知道自己的親人就在那裡。所以,為什麼要特別花20000美金去認養一棵樹木?」

但,這是非法的,「我們都有默契,別問,也別說」,歐康納先生這樣表示。善地森林的投資人、也是「真創投」(True Ventures)」公司的合夥人卡拉漢先生(Jon Callaghan〉這樣分析,「美國殯葬服務業的市場很大,每年高達200億美元,但是客戶的認同感非常低。……產品及服務的品質,真地太差了!」

「真創投」是美國著名的創投公司,投資項目包含了「藍瓶咖啡(Blue Bottle Coffee)」、智慧健身單車公司「PELTON」,及「FIBIT」運動手環。卡拉漢先生認為,投資這些產品的客戶,也會對善地森林公司的經營方式感到興趣。

紐約時報也引述了另一家大型創投公司DBL Partners的看法,該公司創始人暨管理合夥人芬德女士(Nancy Pfund)說,「我們投資了手機運用、電動汽車、人造肉等,現在該輪到殯葬業了。」
「善地森林」則看好自己的企業前景,根據他們的分析,在2024年到2042年間,將有7500萬的美國人達到78歲的年齡;而森林葬對環境衝擊較低,比墓園更美,而且更便宜,紐約時報這樣報導。
 

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